Des fossiles de trilobites « Bompeii » vieux de 508 millions d’années présentent des caractéristiques jamais vues auparavant

Des trilobites datant de 508 millions d’années sont préservés dans de la matière volcanique, révélant des détails inédits en 3D. Leur fossilisation a été si rapide que de petites coquilles sont préservées in situ et que les tissus mous, notamment les pièces buccales et les organes internes, sont encore visibles.

Les trilobites ont été enfouis dans une coulée pyroclastique, un matériau chaud et dense qui atteint parfois des vitesses élevées lorsqu’il est éjecté des volcans. 200 mètres (656 pieds) par seconde. Normalement, il brûle toute vie sur son passage, mais cela peut changer dans le système océanique.

« La surface de l’océan coulant de cendres aurait été dangereusement chaude et, oui, aurait brûlé des animaux à des profondeurs moindres », co-auteur de l’étude. Dr Greg Edgecombe Le Musée d’histoire naturelle de Londres a déclaré à IFLScience. « Au fur et à mesure que les trilobites vivant au fond de l’océan transportent et ajoutent, les cendres sont mélangées à l’eau de mer. Ce mélange à travers une colonne d’eau de mer doit avoir suffisamment refroidi les cendres.

Recueillies dans le Haut Atlas marocain, les merveilles antiques étaient surnommées les trilobites « Bombi » en raison de leur remarquable conservation dans les cendres. Ils sont incroyablement vieux, mais ce ne sont pas les trilobites les plus anciens jamais découverts.

Âgés d’environ 508 millions d’années, ils sont plus jeunes que les trilobites les plus anciens, âgés d’environ 521 millions d’années. Il existe également des traces de fossiles plus anciens sous la forme de terriers appelés Rusophicus, qui seraient l’œuvre de trilobites et auraient plus de 528 millions d’années.

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Cependant, les vivaneaux fouetteurs comparatifs se distinguent toujours par le niveau de protection qu’ils présentent.

« Ce qui rend nos spécimens uniques, et en fait particulièrement primitifs, c’est la préservation tridimensionnelle de leurs appendices », a poursuivi Edgecombe. « Les joints ne sont ni aplatis, ni réarrangés, ni brisés. Ils sont préservés à proximité des orientations de vie. Et comme ils sont préservés sous forme de vides dans la matrice rocheuse, ils peuvent être imagés par tomographie pour les voir en 3D. »

Reconstruction microtomographique du trilobite Zygotella mauretanica en vue ventrale.

Crédit image : © Arnaud MAZURIER, IC2MP, Univ. Poitiers

« Les appendices conservés dans les schistes peuvent magnifiquement conserver leur composition, mais les fossiles sont compressés au point où ils sont presque en 2D, et nous devons utiliser un échantillonnage destructif pour creuser mécaniquement les parties supérieures d’un appendice afin de voir les parties inférieures. Nos modèles sont aussi parfaits après examen qu’avant.

Ce détail inédit nous donne un aperçu des trilobites de plus près que ce que nous avons vu auparavant, avec des bouches en forme de fente et des appendices céphaliques distinctifs pour l’alimentation. N’est-elle pas belle ?

L’étude est publiée dans la revue Science.

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